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古代炼丹术的起源及其历史贡献

文章主题:历史研究  文章来源:文化杂谈  发布时间:2020-08-19 23:36:49

谈到“炼丹术”,人们往往把它和迷信、荒谬联系起来。其实,剔除我国古代炼丹术的糟粕部分,我们便可以看到,炼丹术对药物学、冶金术和化学都有着相当重要的贡献。

古代炼丹术

炼丹术是古人为求“长生不死”而炼制丹药的方术,我国在二千多年前的战国时期,就有了搞炼丹术的方士(也叫术士)。西汉时,汉武帝刘彻为求长生,在民间广求丹药,还召来方士,和他们一起炼丹。从此炼丹风气大开,历代都出现了许多所谓的炼丹家。

古代炼丹家的活动大致包括三个方面:一是企图把矿物、金属炼成“长生药”,二是企图把普通金属炼成黄金、白银等贵金属,三是企图把某些植物制成“长生药”。

在长期的炼丹活动中,历代的炼丹家们观察到许多物质的化学反应,认识了许多物质的性质,积累了丰富的有关化学、冶金、药物等方面的知识,也取得了一些重要成就。至于他们炼出的所谓“仙丹”,由于含有大量的汞,铅等有毒物质,一些皇帝吃了以后非但没能长生或“成仙”,反而多半一命呜呼。这正如明代医药学家李时珍指出的:“求生而丧生,可谓愚也矣”。

我国四大发明之一的火药,就是古代炼丹术重要的化学成就。当炼丹家们把硝石、硫黄、木炭掺合在一起炼药时,发生了猛烈燃烧。经过反复实践,他们认识到这三种物质混合后遇火即燃的性能,从而发明了火药。

炼丹家们企图用普通金属炼出黄金、白银等贵金属,这当然是不可能实现的幻想。不过,他们却从中摸索到一些冶金原理,炼出含锌的与黄金相似的黄铜,以及含镍的与白银相似的白铜。在一些炼丹的著作中,炼丹家们对氧化、还原、金属置换、酸碱相互作用等有许多记载。

例如东晋的葛洪,谈到“丹砂烧之成水银,积变又还成丹砂”,这是人类第一次通过化学手段,取得与天然产物完全相同的物质。汉朝的炼丹家发现了把铁放在胆矾(硫酸铜)溶液中,可以将铜置换出来,这就是世界上水法冶金的起源——胆水炼铜法。

我国古代炼丹家在医药方面也作出了杰出贡献。比如;用水银、猪油配制软膏,用水银制剂作利尿药,用水银、锡和银制作牙齿填充剂等。

古代的炼丹术分为火法和水法两种,火法主要是带有冶金性质的无水加热法,水法就是溶解法。用这两种方法炼丹,都需要一套设备和工具。炼丹家们设计制造了丹炉、毕池、坩埚、抽汞器、蒸馏器等,今天化学实验的一些设备,就是由古代炼丹用的设备改进发展而成的。

我国的炼丹术在唐代传到阿拉伯,十二世纪由阿拉伯传到欧洲,它为后世化学的兴起和发展,奠定了重要基础。

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